Un dron inteligente para monitorear sitios de uranio radiado en Asia Central

La Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA) ha dicho que comenzará a desplegar un dron de lectura de rayos gamma para monitorear antiguos sitios de extracción y procesamiento de uranio en Asia Central. Los estudios aéreos permitirán un análisis preciso de las zonas radiactivas que los investigadores humanos han tenido que atravesar hasta ahora.

Un dron lector de radiación sobrevolará zonas contaminadas

La autoridad nuclear mundial dijo que comenzará a volar el dron especialmente equipado en misiones sobre sitios radiactivos en Kazajstán, Kirguistán, Tayikistán y Uzbekistán. Todas las áreas se utilizaron para la extracción y preparación de uranio durante la era soviética, pero desde entonces se han estado realizando esfuerzos de remediación. El vehículo aéreo no tripulado (UAV) llevará un espectrómetro gamma de nueva generación que puede tomar lecturas precisas de radiación desde encima del nivel del suelo, y ahorrará a los investigadores humanos el desplazamiento a áreas a menudo remotas para lo que han sido lecturas manuales.

“Los expertos de Asia Central monitorean estos sitios en busca de radiactividad a pie, llevando mochilas equipadas con espectrómetros de rayos gamma que detectan la presencia de radionucleidos naturales, incluido el uranio”, dice Sven Altfelder, especialista en seguridad de remediación del OIEA. “El espectrómetro gamma basado en UAV hecho a medida permitirá a los expertos explorar sitios sin la necesidad de caminar por terrenos difíciles con mucho equipo… (y) recopilar fácilmente los datos necesarios rápidamente, evitando al mismo tiempo posibles riesgos físicos y radiológicos por completo. .”

Esas misiones comenzarán en los próximos meses. Sin embargo, no es la primera vez que la OIEA utiliza drones para controlar la radiación. Tras el tsunami de Fukushima y el posterior desastre de la planta nuclear, la agencia utilizó vehículos aéreos no tripulados para realizar un seguimiento de los niveles de radiación sin exponer a los inspectores humanos a ellos. Otras organizaciones han utilizado de manera similar vehículos aéreos no tripulados en situaciones de contaminación.

UAV monitorea el riesgo y restaura la confianza pública

Por el contrario, el proyecto en Asia Central se diferencia por el uso de un espectrómetro gamma especialmente elegido que ha demostrado ser particularmente preciso para detectar tanto la presencia como la concentración de radionucleidos en las pruebas de radiación. Por lo tanto, además de reducir los riesgos para la salud humana, el enfoque impulsado por vehículos aéreos no tripulados también permitirá recopilar datos de precisión con mayor rapidez y a menores costos.

La técnica anterior para monitorear sitios contaminados consistía en colgar un espectrómetro gamma de los helicópteros. Esas incursiones fueron más complicadas y costosas que el uso de drones. Mientras tanto, los sensores y aplicaciones de los vehículos aéreos no tripulados también aceleran el trabajo cartográfico, según la OIEA.

La fase inicial del proyecto finalizó en 2020, tras pruebas prácticas durante las cuales se elaboraron mapas de contaminación detallados que indican el grado de descontaminación de los sitios con legado de uranio. Las misiones futuras documentarán ese proceso continuo, que será fundamental tanto en términos de seguridad como psicológicos. Según funcionarios de las naciones afectadas de Asia Central, las poblaciones locales necesitarán ver pruebas irrefutables de que la radiación ya no es una amenaza antes de aceptar aventurarse de regreso a las áreas actualmente prohibidas.

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